Implante en la espina dorsal permite a personas con parálisis volver a caminar

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Implante en la espina dorsal permite a personas con parálisis volver a caminar

Un dispositivo de estimulación, nerviosa implantado quirúrgicamente, junto con meses de entrenamiento intensivo, ha permitido a dos individuos con parálisis por lesiones traumáticas, caminar independientemente años después de perder todo el control muscular voluntario por debajo del sitio del daño de la médula espinal.

Los detalles de este innovador protocolo de «estimulación epidural», desarrollado por equipos del Frazier Rehabilitation Institute y el Centro de Investigación de Lesiones de la Médula Espinal de la Universidad de Louisville, Kentucky, se publicaron hoy en el New England Journal of Medicine.

«Es increíble poder estar ahí y realmente verlos dar sus primeros pasos», dijo la autora principal del estudio, la Dra. Claudia Angeli a The Guardian. «Es un momento emotivo para ellos porque es algo que les han dicho que nunca más podrían volver a hacer».

Antes de su inclusión en el estudio, los participantes Kelly Thomas y Jeff Marquis se  habían sometido a una terapia de rehabilitación convencional para las lesiones de la médula espinal sufridas en accidentes de automóvil y bicicleta, respectivamente, pero seguían sin poder caminar. Thomas tenía pleno uso de sus brazos y Marquis tenía control parcial del brazo, y ambos habían retenido una ligera sensación en sus partes inferiores.

Otros dos participantes, también parapléjicos pero sin sensación debajo de sus sitios de lesiones antes de la investigación, no pudieron caminar sin ayuda después del entrenamiento con el dispositivo, sin embargo, pudieron pararse y mover las piernas.

Aunque este enfoque de tratamiento todavía está en sus inicios, estos resultados demuestran que el marco de las conexiones nerviosas necesarias para el movimiento voluntario no se destruye por completo con el trauma de la médula espinal.

Investigaciones anteriores de la Universidad de Louisville, y otros grupos, han demostrado que tanto los electrodos implantados como los aplicados por vía subcutánea pueden actuar como puente sobre el sitio del daño, conectando señales del cerebro a los nervios periféricos que provocan la contracción de los músculos.

En estudios piloto recientes, dichos dispositivos han tenido éxito en restaurar el control manual en personas con parálisis parcial y movimiento de piernas en personas con parálisis completa.

En la investigación actual, el Dr. Angeli y sus colegas colocaron un conjunto de 16 electrodos en el  espacio epidural que abarca las primeras vértebras lumbares hasta la primera o segunda vértebra sacra; esto fue debajo de cada lesión del paciente y abarca las regiones de la médula espinal que transmiten señales a las piernas.

El control del estimulador y la batería se implantaron en la pared abdominal, lo que permite el control remoto inalámbrico del sistema.

Después de varias semanas de pruebas para determinar qué combinaciones de electrodos se adaptaban mejor a los diferentes movimientos de las piernas y los músculos de la cadera, comenzó el agotador régimen de entrenamiento.

Los cuatro participantes se reunieron con los investigadores durante dos horas al día, cinco días a la semana, practicando concentrarse mentalmente en un movimiento particular mientras el patrón de estimulación correspondiente estaba activo.

Luego de 147 sesiones, Thomas pudo caminar solo con un andador y soportar hasta 50 minutos. Marquis, cuya lesión había sido más severa, logró caminar independientemente con bastones para mantener el equilibrio después de 278 sesiones.

A partir de ahora, los movimientos recuperados de los participantes solo son posibles cuando los electrodos están encendidos. Sin embargo, un paciente de estimulación epidural previa bajo la dirección del autor principal Susan Harkema pudo recuperar las habilidades de movimiento sin estimulación después de más de 3.5 años de entrenamiento del sistema nervioso.

«Debemos ampliar esta investigación (con suerte, con tecnología mejorada de estimuladores) a más participantes para que se den cuenta de todo el potencial de progreso que estamos viendo en el laboratorio, ya que el potencial que esto ofrece para 1,2 millones de personas que viven con parálisis de la médula espinal es tremenda», dijo Harkema en un  comunicado.